Estructura Química
 
El ácido algínico, un polisacárido, está compuesto de dos especies de ácidos urónicos: la unidad de ácido manurónico (M) y la unidad de ácido gulurónico (G), los cuales forman tres tipos de segmentos de bloque de homopolímeros.
Las diferencias de la relación M/G y la configuración de bloque explica las diferencias de las propiedades y funcionalidad del alginato, en especial, la capacidad gelificante y la fuerza de gel. A modo de referencia, la relación M/G depende de factores tales como la especie de la alga marina, la parte del alga marina utilizada, la ubicación costera y la estación de cosecha.

El grupo carboxilo, dentro de las unidades M y G, intercambia iones con facilidad, y puede reaccionar con varios tipos de cationes. Esto se traduce en cambios de las propiedades y la funcionalidad del alginato. Al utilizar estas reacciones químicas y los cambios de funcionalidad asociados, los alginatos tienen numerosas aplicaciones comerciales en diversas categorías, tales como agente espesante, agente gelificante, estabilizante de dispersión, coagente de textura o bien, formador de filamentos o películas.
Segmento de bloque M que sólo comprende la unión M-M
Segmento de bloque G que sólo comprende la unión G-G
Segmento de bloque aleatorio M y G que comprende la unión
aleatoria M-G